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最搖擺的樂團、最快樂的音樂:Count Basie

The Count Basie Story與Count Basie & Friends:100 th Bairthday Bash兩套專輯均為貝西伯爵樂團五○年代後期至六○年初的作品。熟知爵士樂發展的樂迷或許知道,此一時期是現代咆勃樂(bebop)的全盛時期,為舞廳伴奏而存在的大樂團已經沒落,貝西伯爵旗下的第一代大將也早已單飛,以明星樂手的姿態進行較小編制的錄音,而貝西伯爵也將樂團縮編至九人樂團,以減輕經濟負擔。然而,一九五五年知名的製作人 Norman Granz 為貝西伯爵樂團製作的Count Basie Swings-Joe Williams Sings,由Verve 的前身Clef 廠牌發行,其中收錄的曲子「Every Day (I Have the Blues)」不但捧紅了磁性歌王Joe Williams,專輯更衝上了「節奏藍調」(R & B)排行榜前五名,隔年發行的April in Paris也是暢銷曲的常勝軍,讓Roulette廠牌的老闆下定決心,一定要出高價把貝西伯爵挖過來。 與Roulette簽約後,在製作人Teddy Reig安排下,貝西伯爵不但得到了更多資源,與眾多歌手也有不少合作機會,Count Basie & Friends:100 th Bairthday Bash收錄的曲目,呈現了幾個特色,一是大部分的曲子均由樂團的靈魂人物兼小號手Neal Hefti編曲,在他的精心構思下,音樂感不但更豐富也更有可聽性。二是貝西伯爵樂團的新一代樂手,在這些專輯中各自有精彩的獨奏表現,論自信、台風與成熟度,絕不亞於上一代的傳奇樂手。無論是薩克斯風手Frank Wess、Frank Foster、Eddie “Lockjaw” Davis,或是小號手Snooky Young 、Thad Jones、Joe Newman,雖然個個鋒芒畢露,卻仍然維持良好的演奏默契,共同締造二次戰後大樂團的演奏風格。三是透過製作人的安排,貝西伯爵樂團與許多當時最優秀的爵士歌手合作多次,除了Roulette 旗下歌手Sarah Vaughan與Joe Williams之外,更進一步與其他廠牌的歌手如Tony Bennett或Nat King Cole 共同演出,留下了不少膾炙人口的錄音。 在Count Basie & Friends:100 th Bairthday Bash專輯中,最令筆者印象深刻的,莫過於Nat King Cole 在貝西伯爵樂團的伴奏下,深情演唱「I Want A Little Girl」,他的嗓音飽滿,情感充沛,配上那搖擺味十足的音樂,可以「酣暢痛快」來形容。另一首必聽曲,則由筆者非常欣賞的女歌手 Sarah Vaughan 與樂團當家主唱Joe Williams一起演唱的「If I Were a Bell」,他們都是音域很廣,唱腔渾厚又很「放」得開的歌手, Sarah Vaughan的俏皮配上Joe Williams 的灑脫,在「Ain't No Use」這首情歌中也得到驗證。天王加上天后,兩人深情款款地對唱,配合得天衣無縫的和聲,是這套專輯的另一首必聽曲。 The Count Basie Story當年以立體聲的LP形式發行時,就已經是眾口鑠金的「發燒片」了。The Count Basie Story專輯由薩克斯風手Frank Foster負責編曲,重新詮釋貝西伯爵樂團在三、四○年代全盛時期的暢銷曲。不同的地方在於,這些暢銷曲不再是跳舞音樂,因此節拍也不會過於呆板。Frank Foster讓音樂的結構更加緊湊,也讓樂手各自發揮特色,在獨奏與合奏之間保持很好的平衡。此外,根據All Music Guide的樂評人指出,當時唱片公司的錄音技術已經成熟,這套黑膠唱片問世時,與古早時代 Decca 發行的七十八轉唱片相比,前者很生動地展現溫暖的銅管音色,後者則較為扁平,音樂結構也較為鬆散。高錄音品質的保證,讓The Count Basie Story叫好又叫座。 將The Count Basie Story的CD版聽了幾遍,筆者必須稱讚一下數位轉錄專家Ron McMaster的重製技術,實在是「技冠群倫」。單以節奏組合為例,低音貝斯與鼓群的動態都很清楚,配上貝西伯爵註冊商標的鋼琴「稀疏輕彈」,表面看來,或許是蜻蜓點水,但卻能夠很精確地掌握藍調曲風,以及那一鬆一緊,可收可放,怡然自得的搖擺節奏。而在樂隊「前線」( front lines )演奏的樂手,無論使用的兵器是薩克斯風或是小號,均能夠很有默契地配合搖擺曲風,漸次地,一段段釋放精彩的獨奏樂句,讓聽眾大呼過癮,而這正是貝西伯爵樂團最具魅力的地方! 讀者若是預算有限,二者只能選其一,筆者會建議偏好Vocal的樂迷優先考慮Count Basie & Friends :100 th Bairthday Bash,相信這張專輯中多元化的歌手組合,絕不會讓樂迷失望。而對於大樂團曲風較為執著的嚴肅樂迷,The Count Basie Story則是最好的選擇。在國外的拍賣網站上,貝西伯爵在Roulette廠牌的大全集曾以六百美金以上的高價售出,如今台灣樂迷可以用實惠的價格享受同樣高品質的精選,相信作夢時也會笑吧! Count Basie SwingsJoe Williams ::Alright, Okay, You Win:: 03:04
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